“海洋太空垃圾场”:应该将国际空间站坠毁在地球海洋吗?

  新浪科技讯 北京时间3月10日消息,近年来,越来越多的返程飞船将着陆点选择在海面上,伴随着太空返程还带来一些国际空间站工作人员的垃圾,最终都将丢弃在海洋之中,海洋应该成为太空垃圾场吗?毕竟这是一种环境污染,但从安全着陆等角度考虑,地球海洋不仅成为太空返程飞船的着陆点,也是丢弃太空垃圾的默认区域。

  过去几十年以来,俄罗斯“进步号”火箭运载着国际空间站数吨重的垃圾返回地球,通常都着陆在太平洋的“飞船墓地”。此前其他废弃的轨道设备,例如:俄罗斯“和平号”空间站都坠落到公海,结束其历史使命,1979年,美国第一个环绕地球的航天站——“天空实验室号(Skylab)”空间站,坠落到地球上,残骸零零碎碎地散落在澳大利亚南部海岸。

  预计不久的将来,将有一个超大质量的太空垃圾——接近500吨重的国际空间站,最终坠落在地球上,计划是在南太平洋海洋无人居住区以可控方式坠入海洋,该海域位于“尼莫点(Point Nemo)”附近,其正式名称是“不可接近的海洋极点区域”。

  这片遥远的海洋环境距离最近的陆地大约2685公里,北部最近的岛屿是迪西岛,隶属于皮特凯恩群岛一部分,东北部最近的岛屿是复活节岛的Motu Nui;南部最近的岛屿是南极洲马赫岛。

  在“尼莫点”倾倒太空垃圾是个好主意吗?或者我们有什么办法能做得更好一些?

  布雷塔·巴克勒(Britta Baechler)是美国海洋保护协会海洋塑料研究部门的高级主管,海洋保护协会旨在探索科学的解决方案,维护健康生态海洋以及海洋生态圈。

  他说:“从我们的角度来看,海洋仍然被当作垃圾场,这必须高度关注!我们不能一边不断将废物扔入海洋,却一边期望着海洋为人类和地球生命不断提供各种资源,从很多方面来讲,这是一幅超脱现实的插画,展示了地球未来的生态发展蓝图。”

  巴克勒建议人们不要认为地球海洋“太大且无所不能”,并强调有必要正视人类工业可能带来的末日场景,例如:每年大约有1100万吨塑料污染物倾倒在海洋,这相当于时刻都有一辆垃圾车在海洋中倾倒塑料垃圾。

  对于大量不同类型的海洋生物而言,摄入或者缠绕塑料物质是非常致命的,同样向海洋倾倒轮胎、金属、有毒燃料物质和其他垃圾,也会引发无法预见的问题,并可能造成长期的环境危机。最终,这并不会创造一个美好的画面,此外,考虑到国际空间站的内部和外部构成,有必要了解太空碎片对生态系统和海洋生物的深远影响。这是一种‘打破常规’的海洋污染,而且是人类对海洋不适当利用。

  德怀特·斯蒂文-博尼埃基(Dwight Steven-Boniecki)是电影《寻找天空实验室,美国被遗忘的胜利》的导演,他说:“国际空间站唯一的选择就是脱离轨道,当海洋作为着陆冲撞区时,脱离轨道的航天器事件并不频繁,不会造成任何重大困境,目前该策略比着陆在偏远陆地更好,此外,国际空间站再入大气层时产生的摩擦能确保它坠落陆地或者水域之前大部分已燃烧,相对而言,选择坠落水域提供了一种安全的方式来处理碎片,这是最佳的安全选择。”

  早在1978-1979年,人们对脱轨航天器坠落过程了解甚少,但有一件事是肯定的,如果飞船残骸从天而降坠落在居民生活区,将是非常恐怖的事情,人们对1979年“天空实验室”坠落事件最难忘的就是它从空中坠落,最终坠落到澳大利亚西部埃斯佩兰斯、巴拉多尼亚和罗林纳等偏远地区。

  1979年,美国宇航局试图将“太空实验室”飞船坠落在印度洋,这样可以避免碰撞任何陆地。然而在北美防空司令部(NORAD)宣称天空实验室坠落可能会影响印度洋,不久轻微的计算误差导致该空间站部分影响了西澳洲。

  废弃国际空间站涉及一系列问题,依据1967年《外层空间条约》第9条内容,条约缔约国进行的空间活动有义务“避免对空间的有害污染”、“有害干扰”,同时避开对地球环境的“不利改变”,所有这些义务行为都可能适用于国际空间站返回地球操作。

  像国际空间站这样往返太空的太空物体,可能会携带某种外星污染物,也可能会成为碎片,因此它返回地球必须有一些限制性条件,《外星空间条约》中有显然保护地球的内容,该操作不应对地球造成不利改变。此外,条约缔约国同意在太空中不参与对任何太空物体的挽回,这是一种不干涉的做法,以消除对攫取某国太空设备硬件而获得军事优势的担忧。然而,一旦国际空间站坠入海洋,情况就完全不同了,公海救助法相关规定都是非常健全的,一旦空间站碎片进入海洋,就会有人试图寻找相关碎片。

  另一些问题涉及到国际空间站协议内容,该协议由参与项目的多个国家签署,每个已注册其部件的国家都拥有这些部件的所有权。尽管我们考虑的是一个完整的空间站,但单独的组成部分也符合法律要求,这意味着他们必须事先就如何处置这个空间站达成一致意见,包括有关赔偿责任的具体条款。因此,无论是否“烧毁”,国际空间站的脱离轨道将需要合作伙伴达到新的协议,并就如何处理责任达到一些细节问题。(叶倾城)

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